进化史上最极端的动物——神秘的鸭嘴兽

鸭嘴兽,2500万年前就已经出现,至今仍生活在澳大利亚。18世纪后期,乔治·肖初次收到鸭嘴兽的标本,当时他以为这种生物是人类的恶作剧产物,因为它的嘴巴和脚像鸭子,身体和尾部又像海狸。而且因为种类极少,再加上”兽”字辈的缘故,所以经常被人误以为灭绝了。

鸭嘴兽是现存的而又古老的哺乳动物。虽然它不是哺乳动物的祖先,但在动物进化史上有重要的位置。鸭嘴兽体表有毛,用乳汁哺乳后代,具有哺乳动物的特征;但鸭嘴兽的繁殖方式是卵生,又像爬行动物。因此它可以作为哺乳动物是从爬行动物进化而来的证据之一,被称为动物界的活化石。

鸭嘴兽是卵生还是哺乳动物

鸭嘴兽是未完全进化的哺乳动物,是最原始的哺乳动物之一,原始到没有乳头。鸭嘴兽是单孔目下鸭嘴兽科的;关于它的分类,也令曾经的科学家们头疼不已。照理来讲,胎生的动物应该都是哺乳类动物,但鸭嘴兽却是卵生,直白的来说,鸭嘴兽会下蛋,小鸭嘴兽是通过孵化后从蛋中破壳出世;然而,他们又会进行哺乳行为养育幼崽,且哺乳期长达4个月;尽管雌性鸭嘴兽没有直观可见的乳房和乳头,但它们腹部两侧长有分泌乳汁的乳孔。喂奶时妈妈躺着,幼兽趴在妈妈的肚子上,舔舐泌乳孔里分泌出来的乳汁,所以鸭嘴兽也是最低等的哺乳动物之一。

那么卵生又哺乳的鸭嘴兽应该怎么分类?经过一段时间的争论后,生物学家们和分类学家们最终达成共识,他们再哺乳纲下设立了元兽亚纲,该亚纲仅包含1目2科3属5种,仅分布于大洋洲地区,其特征为:卵生,单孔(即不分肛门、尿道及产道,合一由泄殖腔代替所有功能);和鸟类、爬虫类等动物之间的区别在于:1、尽管体温较低,但鸟类和原兽亚纲动物都是温血动物;2、雌性原兽亚纲动物虽然没有乳头,但仍然可以用乳汁来哺育幼崽。

鸭嘴兽是一种非常古老的动物,也是非常原始的哺乳动物,所以在它们出现的时候,哺乳行为和卵生行为还没有完全分开,并且它们也并没有受到日后生物分支进化所带来的影响;所以才有了今天以鸭嘴兽、鼹鼠等为代表的原兽亚纲。

鸭嘴兽为何那么神秘

鸭嘴兽是一种充满神秘感的动物,既是被认定为未完全进化的动物,说明还需要继续进化,但鸭嘴兽却又早已停止进化了。它们是凭借着什么适应自然变化,一直停留”过渡阶段”,既不进化,也不退化。

鸭嘴兽外貌看起来蠢萌蠢萌的,但还是具有一定的生存技能的。在澳洲这种适合动物生存的地方,本身生存能力不赖的小家伙,都是可以捕食到食物的,更何况鸭嘴兽是属于勤劳类型的,一天24小时中大概有12个小时都是在觅食,而且因为鸭嘴兽的是装上了”雷达感应”,是可以感受到震动,接收到微弱的生物电流,小鱼小虾都难逃鸭嘴兽的嘴。

不过有研究人员吃惊地发现鸭嘴兽的体内并没有胃,胃能够分解某些食物,可以协助食物消化;但是鸭嘴兽鸭嘴兽体内仅有肠道和食管,两者连接在一起。科学家明确指出,鸭嘴兽的进化历程种曾经有胃的存在,但出于某种因素最终未能形成胃。最佳理论称,鸭嘴兽所吃的食物不需要复杂的消化系统,因此没有胃。这意味着该物种进化结果并不需要胃。

神秘的鸭嘴兽嘴上却长雷达

鸭嘴兽的嘴巴是它最具特征之一的地方,也是令人最感到奇怪的地方。它们的嘴看上去就像两片由塑料制成的长面具,虽然和鸭子相似,但世界上只有鸭嘴兽拥有这如此宽而长,扁而平的嘴壳。

它们上嘴壳的前方有两个小洞,挥发着鼻子的功效,是用来呼吸的。扁平的嘴壳看起来和它们全身的任何东西都不一样,就像是人为拼凑制成的,所以当初乔治·肖的疑惑并不奇怪,任何人第一次看见都会产生这样的想法。

但出乎意料的是,其实鸭嘴兽的嘴壳质地柔软,上面还布满的神经细胞,犹如一个雷达接收器一般,能够识别其他生物发出来的生物电磁信号,从而能在满是泥浆的昏暗水下寻找猎物,同时还能辨明方向。

但其实鸭嘴兽的雷达嘴里是没有牙齿的,所以捕猎到食物后会把食物先藏在腮帮子里,待出水上岸后,用颌骨不断夹击食物。因为没有牙齿,所以它们扁平的小舌头就承担起”咀嚼”的作用,他们会用小舌头尽量的搅拌,配合颌骨的夹击,待食物碎裂成小块后才吞咽下肚。

鸭嘴兽和海豚同是哺乳动物大家族中唯一具备电磁感应的能力的两种动物

深藏不露脚跟有毒针

看上去人畜无害的鸭嘴兽其实藏有一项威力十足的大武器——毒针。雄性鸭嘴兽的后腿脚跟处有一对中空的刺针,由约长15毫米的空心骨质构成。当刺中目标时,毒针就会分泌有毒物质毒伤其他动物。

它们毒刺和毒液仅用于自卫,但鸭嘴兽是极少数用毒液自卫的哺乳动物之一。只会在受到极大威胁时用后肢向敌人猛戳会放出毒液,这样它们攻击后能够马上朝反方向逃离。鸭嘴兽的毒液里包含83种不同的毒素,但它们身上只有三种是自己的特有毒素,其余毒素在其他动物身上也有发现,例如:海星、海葵、蜘蛛、蛇和蜥蜴。这83种不同的毒素基因可以归类为13个不同的基因家族。而因为每次从毒针产生的毒液都以不同配比互相搭配,所以这些毒素的不同,可能会引起炎症、神经损伤、肌肉收缩和血液凝固等不同的症状。

它们的毒液能轻易杀死小型动物,若是人类被鸭嘴兽的毒针刺中,首先会感到剧痛,严重的甚至会感到全身麻痹,无法动弹。神奇的是,这种毒液会极大地增加人类对疼痛的敏感度,导致被刺后的短则几天,长则数月内的时间,都一直保持比较高的疼痛敏感度,就算是被人开玩笑的轻度拍打,也会感觉别人是重拳出击一般,非常痛苦。如果在野外遇到鸭嘴兽时,千万不可掉以轻心。

小TIPS

鸭嘴兽在学术上有重要意义,历经亿万年,既未灭绝,亦无多少进化,始终在”过渡阶段”徘徊,充满神秘感。这种全世界唯有澳大利亚独产的动物,因追求标本和珍贵的毛皮,多年滥捕而使种群严重衰落,曾一度面临绝灭的危险。由于其特殊性和稀少,已列为国际保护动物。澳大利亚政府已制定保护法规。

列入《世界自然保护联盟》(IUCN)2012年频危物种红色名录ver3.1——无危》

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